結論から書くと、私の環境は Windows で gulp-slim は Slim のコンパイルに Ruby 実装を使っていた。 Windows で Ruby を使うときの文字コードの問題で失敗していたようだ。

環境変数 RUBYOPT に -EUTF-8 を設定すれば成功する。
WindowsでEncoding.default_externalをUTF-8にするには - すがブロ

gulp-slim がエラーメッセージを握りつぶしていたことと、 Node.js 上で走る gulp-slim を表面的に使っている限りは Ruby が走っているなど知るところではないので原因の特定に時間がかかった。

Ruby 書くのではなく使う人にこの手の問題を意識させないで欲しいよね。